Una Investigación sobre Corrupción Pesa sobre la Contienda Electoral por la Alcaldía de Lyons

Mientras se postula para un cuarto mandato, el alcalde de Lyons Chris Getty, ha gastado casi $100,000 en cuentas legales vinculadas a una amplia investigación de corrupción

Hofmann Tower in Lyons
Hofmann Tower es el monumento más conocido en los suburbios del oeste de Lyon, donde los votantes el próximo mes acudirán a las urnas para decidir si el controvertido alcalde Chris Getty debería ser elegido para un cuarto mandato. (John Chase / BGA)

Casi año y medio después de que agentes federales allanaran las instalaciones del Ayuntamiento de Lyons como parte de una investigación de corrupción, el “gobierno limpio” se ha convertido en el tema principal de las próximas elecciones del suburbio ubicado al oeste, esto mientras su controvertido alcalde Chris Getty busca reelegirse para un cuarto mandato.

Getty, hijo de un ex alcalde que estuvo en prisión federal por robar a la villa, se defiende ante el desafío que representan los residentes que hacen votos por una reforma. Al mismo tiempo, el actual alcalde ha gastado casi $100,000 en fondos de campaña para pagar honorarios legales, esto como parte de la amplia investigación que ha golpeado a alcaldes suburbanos, legisladores estatales, contratistas y al gigante de servicios públicos Commonwealth Edison.

Lo que está en juego para Getty no es solo mantener su poder político y el acceso al dinero de la campaña, también un salario significativo. Si Getty gana las elecciones, ganará al menos $70,000 de salario por cada uno de los próximos cuatro años como alcalde y comisionado de licores. Eso comparado con los $10,000 que ganaba en ambos trabajos cuando fue electo por primera vez en 2009. Los salarios han aumentando de manera constante desde que el propio Getty solicitó los aumentos de sueldo ante la complaciente junta directiva de Lyons. Con el monto del seguro y la jubilación a finales de 2021 su compensación total superará los $109,000.

Richard Gatz Jr., quien ha vivido en el suburbio de la clase trabajadora durante años y quien fue miembro de la junta directiva de la villa hace casi dos décadas, se está postulando para alcalde junto con una lista de miembros de la junta y candidatos a secretario en la boleta del Partido de la Integridad del Pueblo (“Village Integrity Party”).

Gatz dijo que la investigación federal lo alentó a postularse y prometió, si era elegido, luchar para eliminar los aumentos de los sueldos de los funcionarios electos ya programados y volver a imponer los límites para el mandato.

“He escuchado que muchos de los residentes están cansados”, agregó Gatz. “Quieren un cambio y honestamente, creo que podemos hacer un cambio que es  muy necesario”.

El mandato de Getty como alcalde se ha caracterizado por una política de maquinaria. Ha contratado a familiares y amigos para trabajos en la villa y ha supervisado una serie de acuerdos convenientes para los contribuyentes a su campaña.

Puso a su padre Ken —que fue enviado a la cárcel como parte de un esquema de licitación fraudulenta que los fiscales dijeron fue de $179,000 netos— de nuevo en la nómina pública como presidente de la Junta de Apelaciones de Zonificación de Lyons. También compró una casa a un contribuyente de su campaña que está ubicada en terrenos que solían ser propiedad de la villa, una transacción cuestionable que fue planteada por primera vez en 2019 por Better Government Association (BGA) y Fox 32.

Unos meses después de ese reportaje de BGA, agentes federales allanaron el Ayuntamiento de Lyons y la oficina de seguros privada de Getty que está ubicada en la villa. Los federales también registraron las oficinas de un prominente contratista del gobierno y citaron las oficinas de otros. Entre los artículos que el FBI le pidió a Lyons estaban los registros de la compra de la casa de Getty.

Alcalde de Lyon, Chris Getty (Casey Toner/BGA)

Getty, que también es el supervisor del municipio de Lyons, no ha sido acusado y anteriormente negado que haya hecho algo malo. No respondió a varios mensajes que se le enviaron pidiendo sus comentarios para este artículo.

Aún así, la investigación federal ha mostrado poca evidencia de que se haya quedado quieto.

En las semanas siguientes a la redada, los registros y entrevistas muestran que Getty contrató a la firma de abogados de Chicago Hinshaw & Culbertson para representarlo, pagando a la firma por medio de uno de los fondos de campaña que controla. Estos pagos continuaron a lo largo de 2020 y los más recientes se realizaron en octubre, cuando el fondo de la campaña Ciudadanos por Christopher Getty envió dos cheques al despacho de abogados por un total de $30,400, de acuerdo con los registros electorales estatales.

“Como su abogado, he cooperado completamente con la investigación y no tengo ninguna indicación de que Chris será acusado de nada”, dijo Daniel Purdom, abogado de la firma que representa a Getty. Purdom es un ex fiscal federal adjunto que se especializa en la defensa penal de los delitos de cuello blanco.

A pesar de haber gastado casi $100,000 de su fondo de campaña en honorarios legales, Getty tiene una ventaja considerable en la recaudación de fondos sobre sus oponentes políticos.

Los registros muestran que Getty tiene a su disposición más de $327,000 en efectivo de su campaña, una suma masiva para un alcalde de una villa de aproximadamente 10,600 habitantes. Gatz dijo que solo tiene a su disposición cerca de $6,500 efectivo de la campaña.

“Somos ciudadanos de larga duración y puedo esperar que eso signifique algo, pero no sé qué esperar porque no tenemos dinero”, dijo Tina Marie Melendez, un paraprofesional que trabaja en el Distrito Escolar 103 de Lyons y que se postula para la Junta de la Villa de Lyons contra la lista del Partido de los Ciudadanos Unidos de Getty. “Esperemos que la gente haya tenido suficiente”.

Entre los que han contribuido al fondo de Getty para su campaña electoral actual están dos empresas que fueron identificadas en la orden de registro federal utilizada en las instalaciones del Ayuntamiento de Lyons en 2019.

En noviembre, Skyway Homes, una compañía constructora que opera desde un apartamento de Brookfield, contribuyó con $2,500 al Partido de los Ciudadanos Unidos, llevando a $28,000 la cantidad total de dinero que la firma o compañías afiliadas han contribuido a los fondos de la campaña vinculada a Getty.

En 2019,  BGA informó que la municipalidad de Lyons  – bajo la dirección de Getty –  demolió una casa deteriorada, compró el lote y luego lo vendió a Skyway con una pérdida de casi $13,500. La compañía luego construyó una casa nueva en el sitio y se la vendió a Getty sin ponerla en el mercado de bienes raíces donde podría haber atraído ofertas de la competencia. La compañía también ha construido otras casas en lotes comprados al municipio a precios de descuento. El otoño pasado compró una parcela a Lyons, seis semanas antes de la contribución de la firma a la campaña electoral de noviembre.

También el año pasado, Reliable Materials aportó $1,500 a los fondos de la campaña de Getty. La empresa, propiedad del magnate del asfalto y la construcción de Illinois, Michael Vondra, fue contratada por la villa de Lyons para llenar una presa adyacente al salón municipal. A lo largo de los años, en total, la compañía ha contribuido con más de $100,000 a las campañas de Getty. Días antes de que agentes federales allanaran las instalaciones del Ayuntamiento de Lyons también allanaron la sede corporativa de Reliable ubicada en Bartlett como parte de su investigación sobre tráfico de influencia a nivel estatal.

Hasta la fecha, la red federal ha llevado a cargos contra más de una docena de políticos de alto perfil y personas con información privilegiada y destapó un esquema de soborno casi decadente, en el que el gigante de servicios públicos Commonwealth Edison trató de ganar el favor de Michael Madigan, ex Presidente del Partido Demócrata de Illinois para la legislación, dando puestos de trabajo y contratos a los aliados de Madigan. Madigan no ha sido acusado.

En los suburbios del oeste, los políticos más prominentes para declararse culpables de cargos de corrupción relacionados con la operación federal son el fallecido senador estatal Martin Sandoval de Cicero y el ex comisionado del Condado de Cook Jeff Tobolski, quien tenía doble poder al ser también el alcalde de McCook, un suburbio industrial de menos de 300 personas que limita con Lyons.

Sandoval, un partidario de Getty y cuyo distrito había incluido a Lyons, se declaró culpable el año pasado de recaudar más de $250,000 en sobornos a cambio de usar su influencia política o tomar medidas oficiales en beneficio de negocios privados, incluyendo una compañía de cámaras de luz roja. Durante el registro de su oficina en Springfield, los agentes federales buscaron información sobre Vondra y sus compañías de construcción de carreteras. Como jefe del comité de transportación del Senado estatal, Sandoval sirvió como guardián para los proyectos de carreteras en todo el estado. Sandoval murió de COVID-19 en diciembre.

Tobolski, un antiguo aliado político y contribuyente de la campaña de Getty, renunció a ambos empleos antes de declararse culpable de fraude fiscal y aceptar más de un cuarto de millones de dólares en pagos de soborno y extorsión de empresas regionales en su doble papel como alcalde y comisionado. Los registros electorales muestran que Tobolski ha agotado su fondo de campaña después de gastar más de $400,000 en honorarios de abogados desde las redadas.

Traducido por Gisela Orozco